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歐英易學習日記1:幾歲學英文最快,你絕對想不到?

2020.08.20(四)
文/ T小編
我們想讓你知道的是
 
所謂「語言學習黃金期」說法,其實是以訛傳訛的錯誤迷思。事實上,語言學習雖然有關鍵期,但只對「母語」有效;而學習英文時,年齡並不會決定學習成效,「母語基礎」與「肯不肯花時間」才是最終關鍵。

第一次學英文是幾歲呢?是否內心曾暗想過,如果當初可以更早學英文,今天自己的英文程度會更好?

如果你也有這種「年紀愈小、學英文愈快」迷思,可能會對學者研究的「學英文最快年齡」結果感到大吃一驚。

愈小學英文愈快?這是以訛傳訛的迷思

知名語言學家Karen Lichtman曾指出,許多人都以為小孩學外語很快,但事實剛好相反:他們學習速度其實很慢,比不上大人!

學術研究曾比較孩子與成年人的外語學習速度,發現成年人表現超過孩子;他們再把不同年齡的孩子之間相互比較,也發現年紀愈大的孩童,學英文成效遠勝年幼者。

  • 大人跟小孩比,大人學外語最快

以色列語言學家Sara Ferman與Avi Karni把參與對象分成8歲、12歲孩童以及各年齡層成年人,並用一套心理學實驗環境裡的人工語言(Artificial Language)來進行測試。研究者不事先講解語言規則,而是請受試者聽幾句對話後,便要求他們嘗試講出文法正確的語句。

結果發現,成年人表現最佳,年紀最小的8歲孩童則最差。兩個月後,研究者再次考驗他們是否還記得規則,此時大人表現依然傑出,8歲小孩仍舊墊底。

  • 小孩跟小孩比,年齡愈大愈快

巴塞羅那年齡因素計畫(Barcelona Age Factor Project;簡稱BAF)從1990年代起,研究西班牙孩子在相同教學環境下學英文的情況,發現年齡較大才開始學英文的孩子,表現遠比年紀較小就學英文的同儕好。

年幼者學外語的唯一優勢:口音模仿   當然,年幼者學外語還是有強項,就是「模仿口音」。剛出生嬰兒大腦能分辨高達800種聲音音素,這些音素基本上構成世界上所有語言的發音;但隨年齡增加,大腦就逐漸無法分辨某些音素、嘴巴也發不出某些音節了。   例如:我們常覺得日本人無法分辨英文中的/ l /和/ r /音節,但如果讓日本嬰兒很小就學英文,就能正確發音。然而,畢竟世界上英語系國家也有不同口音,如果只為了口音而過早學英文,其實本末倒置。

這年紀學英文最快,因為「有閒、有基礎」

為什麼大人可以勝過孩子?因為成年人本身有一定母語基礎,學外語時能快速掌握文法、結構等抽象概念,比孩子更快能舉一反三。

然而,雖然年齡愈大學英文愈快,但我們也必須認清到:上述研究結果多半在控制好的實驗情境中,但語言學習不只考量一個人的天份、年齡,還得考量許多外在情境因素。因此,學者納入日常生活考量後,發現普遍來說學英文最快的年紀是17~18歲。

語言學家招募約66萬名非母語受試者進行英文測驗,受試者來自世界各國、各年齡層。最後研究發現,17歲、18歲青少年幾乎可將英文練到等同母語程度;但超過這年紀後,雖然成效也不差,但就無法達到等同母語人士般流利的水準。

為什麼青少年學英文最強?麻省理工學院認知神經科學博士Josh Tenenbaum給出了答案:因為他們不只有母語基礎,還「很閒」。

從社會文化角度來看,多數青少年在達到法定年齡18歲前,通常不需要全職工作或負擔責任,也還沒進入大學開始專攻特定學習領域,因此在「有閒、有母語基礎」下,自然有大把光陰可以投入英文學習,並獲得驚豔成效。

肯花時間,才是「歐英易」的撇步

知名作家Malcolm Gladwell曾提出「1萬小時定律」,提醒大家如果要熟練某個技能,「至少」得花1萬小時反覆練習,才能從平凡變成不凡。

同樣地,這些語言學研究也告訴我們,擁有良好母語基礎的大人雖然能在多個實驗中贏過孩童,但在「時間」因素上,卻常常輸給了母語基礎不錯、能投入更多時間練習的17~18歲青少年。

因此,與其怪罪「當年都沒有從小學英文」,事實上肯花時間、肯大量投入語言學習,才是「歐英易」的撇步,才有機會讓你的外語變成等同母語!

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  • Q3您是否有考過多益或者托福?

  • Q4想學習英文的原因?

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