AI帶來行業革命,教育領域不會有BAT:專訪iTutorGroup創始人、董事長兼CEO楊正大

pr2017 • 七月 30, 2019

原文出處:哈佛商業評論

初次拜訪iTutorGroup,讓筆者略感新奇的是,出來迎接的不是前臺接待員,而是一位虛擬的外籍接待員。通過簡短的問答交互,打開大門的拜訪碼自動生產發送到手機上。實際上,訪客註冊完全自助,整個過程沒有任何人工輔助。而公司迎賓區域的設計與此相得益彰—極具未來感的裝飾,牆面和地板全部由鏡面組成,代表了創業發展不設邊界、潛力無限的深意。這一切仿佛讓筆者置身於一家研究尖端人工智慧的企業,而不是一家有著21年歷史的線上教育企業。

「我的夢想是通過資料和演算法改變整個教育行業 。」順勢談起AI對教育產業的變革時,iTutorGroup創始人楊正大博士仍難掩當初的雄心壯志。時鐘倒撥21年,馬化騰在深圳創立騰訊,拉裡佩奇和謝爾蓋·布林創立了谷歌。同樣在1998年,看到互聯網改變一切的潛力,楊明、楊正大兄弟二人開始了創業之旅。

楊正大博士

  十年樹木,百年樹人,教育是需要深耕細作的行業。當初為何選擇這樣一個「吃力不討好」的行業?這和楊正大的個人經歷息息相關。出生在教師世家,他自小耳濡目染。在美國UCLA獲得博士學位後,他又到東京大學任教。楊正大深知一個好老師常常能改變學生的一生。然而在傳統教育模式下,遇到好老師真的要靠「緣分」。另一方面,好的教育資源往往過於集中,只能覆蓋很小的群體,很難規模化。

  看到傳統教育的種種限制和不公平,楊正大心中埋下了改變教育行業的念頭。他認為,15世紀印刷術的出現第一次實現了教育的規模化,自此後的幾百年,教育行業沒有出現大的變革。上世紀90年代,互聯網熱潮席捲美國。正在UCLA上學的他與幾個同學每人出資500美元,為車商開發了一套供應鏈管理系統。

  短暫的觸網創業,讓楊正大賺得了人生第一桶金,更重要的是,他親身體會了互聯網變革一切的潛力。這讓他不禁將目光轉到自己最熟悉的教育行業,既然傳統教育低效又不公平,為什麼我不能是改變一切的那個人?於是他辭去了待遇優渥的教職,創建了線上教育公司。

可持續性為先的教育企業

  21年創業維艱,今天iTutorGroup已經成為旗下包含多個品牌的領先線上教育企業。全球風投機構風向標CB Insights發佈的獨角獸公司名單中,iTutorGroup赫然在列並成為教育領域獲得融資最多的初創企業。21年,很多中國初創企業已經歷了幾個生生死死的輪迴。特別是在今天浮躁的環境下,初創公司往往依靠燒錢搶佔市場,形成壟斷或寡頭競爭格局,再設法終局套現,賺一筆快錢。然而楊正大卻始終不為所動,堅持深耕教育領域,專注於如何把產品和服務做的更好。他說,做企業真正要關注的是它的可持續性,更重要的是到底企業能給客戶帶來什麼樣的價值。傳統也罷,執著也好,這種價值觀也體現在企業的各個方面。

企業要實現可持續發展,一大關鍵因素是企業文化的建設與傳承。創業21年來,公司一直保持著保護客戶、擁抱變化、誠信正直和使命必達幾個價值原則。在每個辦公室的會議室裡,公司都會空出一張椅子留給客戶,楊正大說:「這樣做的目的就是時刻提醒每一個同仁,我們在這間屋子裡討論的是沒有什麼不能給客戶聽的。我們的成功絕不能以傷害客戶利益為代價。」這個極具儀式感的傳統也成為iTutorGroup「保護客戶」文化的注腳之一。

文化價值觀是制定戰略的統一標準。在戰略思想上,楊正大深受平衡計分卡理論的創始人、哈佛商學院教授羅伯特‧卡普蘭的影響。在哈佛商學院學習時,他曾4次聆聽卡普蘭的課程。卡普蘭本人還曾拜訪iTutorGroup。戰略最大的痛點有兩個,一個是員工不知道企業的戰略,第二是知道了也無法落地,導致大家不清楚也不關心企業的戰略。楊正大認為,平衡計分卡的作用首先是定義了什麼是戰略,其次它的戰略地圖能告訴每一個員工,你的每項個人行為如何影響企業的整體戰略,讓大家朝一個方向努力,這個方向即是文化價值觀指向的企業願景。

人才是戰略落地的重要一環。創業公司最大的特性就是成長性,楊正大最關心的問題之一也是擴張帶來的人才管理問題,這關係到公司制定的戰略能否最終落地執行。從兄弟2人到管理超過5000人的公司,他坦言個人最享受的團隊規模是70-100人,因為和每個員工都很熟,每個人都能深談。然而隨著的企業規模急速擴張,創始人也要走出舒適區。這個過程的關鍵是隨時尋找認同企業文化價值觀且能夠高效推進戰略落地的人才。他認為人才尋找和培養永遠是一個公司可持續發展的挑戰之一。

此外,良好的財務結構也是公司實現可持續發展的基石。楊正大非常重視企業的財務健康,實際上從創業第一年,公司就達到了損益兩平,第二年就實現了現金流為正,這種經營理念一直維持到今天。對風投的引入,他也非常謹慎,直到創業10年後,他預測線上教育即將迎來爆發式成長,並在資本的不斷追逐下,企業才接受大規模的風險投資。

AI將讓教育回歸個性化

今天人人都在談論人工智慧在商業中應用的可能性,但真正投資AI,嘗試讓AI落地的企業卻寥寥無幾。在創業初期,AI還沒成為今天的「風口」時,楊正大就看到了資料和演算法的潛力。在印刷術問世前,教育是個性化的,一個老師只教一個或幾個學生,但是只有很少一部分人能享受到教育。印刷術的出現讓教育的規模化成為可能,但也讓教育變成了一條「人才加工流水線」 。優秀的老師最多只能覆蓋一個班的學生,而每個學生的資質、個性和興趣也截然不同。如何讓個性教育規模化成為楊正大創業時致力於解決的商業難題。互聯網的出現讓他看到這種可能,他認為互聯網能為教育帶來的是去中心化:讓教育的中心從老師轉移到學生上;去仲介化:繞過學校和教育機構;以及去邊界化:超越地理和時間的限制。而資料和演算法是這一切的基礎。

因此iTutorGroup很早就開始佈局大數據和演算法的投入和研發,2005年,公司自主研發了DCGS動態課程匹配系統,實現了英語教育的私人化定製;2008年建立了大資料部門;2016年建立AI教學研究中心。經過多年的積累,公司收集了海量的教學資料,今天演算法可以為每一個老師添加128個標籤,同時也可以為每一個客戶添加128個標籤。通過智慧匹配,為每一個學生找到最合適的老師。為一個學生找到好老師不難,為千千萬萬個學生找到好老師就不是人力所能及,只能依靠大數據和人工智慧將資源碎片化,再進行智慧匹配,才有可能真正實現規模化的因材施教。

除了在教育資源的智慧匹配上,公司還將AI應用到客戶的精細運營上。楊正大舉了個生動的例子:例如小明是一個居住在地方縣市的年輕職員,平時工作很忙,他購買了一個價格較高的服務課程,想提升自己。這時通過累積的歷史資料和課堂回饋,我們的系統就大致判斷他提前退課的概率比較高,可能會達到60%。因此系統自動把小明放到我們的「ICU」裡面,給他更多的關注和服務。比如提供課堂助教,盡量匹配他最喜歡的老師。我們資料顯示,如果客戶在第一個月上滿10堂課,他退課的機率就會大大降低到2%左右。

近兩年,線上教育市場的競爭變得越來越激烈,而獲客成本也水漲船高。很多企業靠燒錢補貼市場,跑馬圈地,希望獲得市場領先地位和更高的估值。對此楊正大保持了冷靜的態度,互聯網給教育賦能,但所謂的互聯網思維不一定適應於教育領域。他認為,教育行業不會出 BAT 這樣的平臺企業,與微信、Facebook這樣的產品不一樣,在教育領域不存在所謂的網路效應(Network Effect),企業很難通過規模化形成壁壘。在這一點上,教育其實和醫療很像,競爭關鍵在於品質,不在於規模。只有品質好的學校,品質好的醫院,才能不斷地擴張,不斷地成長。

楊正大對此說道:「很多的病人來到你的醫院,不會導致更多的病人想來,因為一旦太過擁擠,服務品質就會下降。所以教育領域的公司要擴張,最關鍵的就是一句話:精細化服務,規模化運營。」許多教育公司靠補貼大量獲客,反而形成了規模不經濟,導致教育和運營資源攤薄、服務品質下降、滿意度下降、客戶用腳投票的連鎖反應。

隨著市場競爭的白熱化,很多企業不得不劍走偏鋒。例如很多線上教育企業都在標榜真人一對一授課,但居高不下的師資成本和獲客成本使得一對一企業只能靠補貼維持下去。與此相對,小班課一對多目前是一種可持續的商業模式,但它能否保證教育的個性化需求?這時AI的作用就凸顯出來,要讓一位教師滿足多個不同學生組合的需求,需要考慮興趣、水準、學習進度、甚至網路運營商等諸多變數。由於變數眾多,理論上老師學生的組合有無限多,必須依靠AI演算法實現中間的媒合,做到真正個性化的小班課。楊正大認為,首先我們要保證我們的商業模式是可持續的,然後我們把選擇權交給客戶,提供給他們從大班課、一對多小班課到一對一的多種教育模式,滿足客戶的最大利益。

目前iTutorGroup已經建立了完善的產品矩陣,其中包括線上英語教育品牌TutorABC,主攻青少年線上教育STEAM課程的tutorJr (編按),以及專注海外市場中文線上教育的TutorMing。未來公司的發展還有多少想像空間?

楊正大對此充滿信心,他預計未來三到五年,線上教育將成為校外教育的主流,市場發展空間遠未飽和。而他更大的野心則瞄準了平臺化。在智慧和資料應用上,公司投入重金研發的產品為什麼不轉化為平臺服務,分享給其他教育機構,讓更多人受益?為此公司提前在toB領域進行佈局。他的願景是讓任何教育機構,無論是中學、大學還是商學院,都能根據自己需求用上他們的智慧教育服務系統,讓每個學生都享受到個性化的教育 ,那時我們才真正改變了教育。

楊正大說:「我們不是要做一家最大的公司,我們要做一家讓人尊敬的公司,這是我的願望。」

關於HBR
哈佛商業評論屬於哈佛商學院出版社,是全球最高端的管理學媒體,致力於给全世界的專業人士提供缜密的管理見解和最好的管理實踐。採訪對象為全球最頂級的商界領袖和管理者。 

關於TutorABC

TutorABC是全球規模最大的在線教育集團iTutorGroup旗下平台,由美國矽谷技術團隊研發創立,服務對象從青少年到企業專業人士,憑藉獨創、獲得專利的「動態課程系統」(DCGS,Dynamic Course Generation System),媒合學習者與全球外籍顧問,精準打造定製化課程和教材,開創獨有的在線真人互動及實境教學模式。在全球80個國家、100個城市,擁有5,000多位員工及超過20,000名外籍顧問,每年提供超過3,000萬堂在線教育課程,客戶遍及全球135個國家和地區。TutorABC企業品牌精神—以科技創新,重新定義教育產業。TutorABC的出現印證了科技的發明,始終來自於人性的創造全球化學習需求,運用科技的輔助,讓英語學習從此進入一個嶄新的紀元,改變了人類學習的方法,塑造出未來教育。

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pr2017 • 七月 30, 2019


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